家用服务机器人技术支撑提高:专利战推动行业洗牌

文章来源: 21世纪经济报道
发布时间: 2017/5/19 10:28:00

    近年来,家用服务机器人在全球兴起,其中尤以扫地机器人最为常见。然而发展数年之后,家用服务机器人还远未达到普及的程度。

 

  在5月16日的中国机器人峰会现场,新松机器人总裁曲道奎在谈及“家用服务机器人的时代何时到来”时,将原因首先归结为技术支撑。“机器人进入家庭,需要具备一定的作业能力,然而目前家庭服务机器人的技术支撑较为欠缺。”曲道奎说。

 

  但技术本身的瓶颈并非全部,另一方面是“以次充好”产品的存在。以普及度相对较高的扫地机器人为例,“扫地机器人是市面上扫地清洁的新品类,其诞生初衷是为了让消费者有更好的使用体验,拥有更多的选择方案。”5月16日, iRobot(IRBT.Nasdaq)CEO科林·安格尔在接受21世纪经济报道记者独家专访时表示,“要达到好的使用体验,对产品本身技术层面有许多要求。然而,目前市面上拥有一些造价较低、质量不高、扫除效果不彻底、体验不佳的产品。新用户在最初体验时选择了这类低端产品,就容易形成失望感。”

 

  用户对单一产品失望并不鲜见,但可怕的是,在冉冉升起的新兴品类中,这种失望感会传染。“用户很容易对整个行业产生顾虑,认为这是一个不值得信赖的品类。这对整个行业是一种伤害。”科林·安格尔说。

 

  渗透率严重不足

 

  “扫地机器人就是一个玩具。”在用过几次某国产品牌的扫地机器人之后,刘先生得出了这个结论,“现在家里主要还是自己清洁地板,无聊的时候才打开扫地机器人,看着这个小笨蛋自己转着跑跑。”

 

  “小笨蛋”是王先生对扫地机器人历来的认知。他抱怨称,扫地机器人经常容易卡在茶几或沙发下面,或者在原地打圈圈。将扫地机器人从困局中“解救”出来后,没过多久,它又回到原先的地方继续打圈圈。清洁效果也不尽如人意。

 

  实际上,这一感受并非孤例。21世纪经济报道记者了解到,尽管首款扫地机器人诞生于1996年,近几年扫地机器人也跟随人工智能大潮迅速发展,但这个行业却仍旧难以摆脱“前景一片向好,渗透率严重不足”的魔咒。

 

  有业内人士指出,美国和中国是目前扫地机器人的两大主要市场,但就算是最发达的美国市场,其家庭智能扫地机器人渗透率仅为16%,而国内沿海地区智能扫地机器人的渗透率则为4%-5%,内陆地区的渗透率低至0.5%。

 

  “从本质上来说,目前大多数扫地机器人产品无法满足用户的清洁需求,这是其渗透率迟迟难以提升的原因。”赛迪顾问有限公司创新创业事业部经理王高翔告诉21世纪经济报道记者,“并且市面上的扫地机器人外观雷同、品质混杂,普通用户很难在购买时辨别优劣。”

 

  艾瑞咨询分析师赖贞分析称,无论从产品质量、市场教育与推广,还是到产品体验方面,扫地机器人都未形成一个成熟有效的体系。“许多标榜‘智能’扫地机器人的产品,在使用过程中并没有体现出真正的‘智能化’,例如重复行走路线、清扫不干净、经常‘碰壁’等,总体来说,大部分产品并没有让消费者满意。”

 

  在科林·安格尔看来,价格低廉的产品很难对技术形成持续投入,进而造成品质不佳,而用户最初使用的往往是这类“便宜货”,因此对整个品类形成不好的印象,认为这个品类是不值得信任的。

 

  “用户信任需要良性循环,而这个过程中需要资金持续投入技术迭代创新之中。因此我们从不考虑降低价格以进行市场竞争的策略。”科林·安格尔表示,“2017年,iRobot预计会将去年12%的营收、约1亿美元的资金用于创新研发上。在iRobot产品的价格组成中,首先是确保价格能够支撑企业可持续研发的能力,其次是在构建扫地机器人品类时所需的市场品宣投入,以及一定的投资回报。”

 

  iRobot发起专利战

 

  对研发的持续投入,体现为iRobot最新的产品。在5月17日举行的新品发布会上,iRobot一口气推出Roomba 9系、8系及6系扫地机器人。

 

  据介绍,这些产品全部搭载iAdapt?情景规划算法的多重模式自动智能切换技术,每秒可做出超过60次决策,在9系中还首创采用三种不同维度的传感器系统,包括轮胎里程计、光学流动信号反馈系统及视觉运算处理技术。

 

  “这是我们最为独特的技术之一。”科林·安格尔表示,通过这三套系统的叠加配合,扫地机器人不仅不会受困于不同的家居环境,更可以绘制家庭地图,时刻明确自己所处的位置环境,为服务未来智慧家庭打下基础。

 

  而在今年,iRobot另一个改变是,加大了对专利保护的力度,这也意味着,除过去的价格战之外,扫地机器人行业的专利战或将开打。

 

  近日,iRobot向美国国际贸易委员会提起了“337调查”,掀起一场波及全球市场的扫地机器人专利大战。iRobot在指控中指出,包括全球11家企业侵犯其6项专利,其中不仅有美国、加拿大等竞争对手,也涉及3家中国企业。

 

  “实际上,iRobot被侵犯的专利囊括数百项,我们仅从其中挑选了6项。”科林·安格尔表示,“比较明显的侵权项包括边刷、防边缘跌落、多种工作模式设计等。”

 

  廉价的复制模仿会造成负面影响。“在商业运营中,后来者有许多优势,第二名、第三名可以去模仿或参照市场领军者,省去许多研发成本。”科林·安格尔指出。

 

  一旦专利战开打,部分企业或将面临更加严峻的挑战。“扫地机器人技术涉及传感器、路径规划、指令反馈等多个方面,技术壁垒相对较高。国内厂商中具备核心研发能力的扫地机器人企业并不多,缺乏核心专利技术,导致品类落后于国外的同期产品,同时也会让国内厂商受到专利战困扰。”赖贞直言。(记者 杨清清)

 

 

(编辑:蒋朔)

 

 

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